2010年01月23日

今関勝【仮面をかぶった剛腕】

今シーズン1軍定着を狙う、中田翔が干支にちなんだ虎柄ヘアにしてい
たなんてことで、最近チョットした話題になっていたが、正直あれはどう
なんだろう。まぁ「本業」さえ、しっかりとこなしてくれれば、彼もまだオシ
ャレには気を配りたい、二十歳の若者のわけだし、髪型もオフシーズン
ぐらい‥と大目に見てあげたいところではあるが、筆者のような年寄り
から見て、はたしてあのヘアがカッコイイと呼べるのかどうかは「?」


今回は「髪型」にも纏わった、ある選手の英雄列伝をお届けしたい。
あの男は、『スキンヘッド』が良く似合っていた‥


ファイターズのスキンヘッドといえば、森本稀哲N・ウィルソン、古くは
広瀬哲朗なんかを思い浮かべる人も多いだろう。それともう一人‥

90年代後半、『ファイ投』を支えた、ツルツル頭の愛すべきキャラがいた
ことを、皆さま覚えていらっしゃるだろうか?

1992年、NTT東京からファイターズにドラフト3位で入団。オールスター
戦にも出場、通算26の勝ち星を積み上げた今関勝(いまぜき・まさる)


     masaru imazeki
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あれは1年目のキャンプの時だったか。球の出所がみづらいフォームから
投げ込まれるキレの良い速球に、当時臨時コーチとして沖縄に訪れていた
江夏豊氏が今関の躍動感ある投球に、ご執心だったとも聞く。

しかし、課題はコントロールにあった。球威・スピードは申し分ないが、制球
難から自滅を繰り返す「悪癖」があっては、なかなか1軍には定着できず、
1年目はわずか1試合のみの登板。(93.4/14福岡ダイエー戦)

期待された2年目は春先の4月に、早々と完投でプロ初勝利を飾り、その
後の躍進が期待されたが、この年も制球難を克服できずじまいで、結局
この1勝のみに終わってしまった。


そして今関に『変化』が表れはじめたのは、3年目の1995年‥




この年のシーズンが始まる前に、今関は頭を丸めた。『一度やって
みたかった』という、スキンヘッドヘアは実は見掛けによらない?繊
細なハートをカムフラージュする、意味合いもあった。

中盤戦はローテーションの一角にも加わり、シーズン3勝をマーク。
強気に打者へと向かっていく『ニュー今関誕生』を予感させてくれた
のが、ちょうどこの頃からだった。そして、【ブレイク】の翌96年‥


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チームは序盤から快進撃を続け、快調に首位をひた走っていたが
その原動力になった一番手は、今関。優勝候補のオリックス・西武
相手にひるむことなく立ち向かい、快刀乱麻のピッチングを披露。

特に白眉だったのが、6月22日の対西武戦だった。その年3度目の
完封勝利を無四球で飾り、チームの折り返し首位ターン決定試合に
花を添えた。

コントロールに泣き続けた、あの姿はもうどこにもなかった。前半戦
までに10勝をあげ、オールスターにも選出。チームが優勝争いを
していくなかで、一体どこまで勝ち星を伸ばしていくのか、ワクワク
させられたものだ。 が、しかし‥

後半はまさかの1勝に終わり、今関の不調とともにチームの勢いも
急降下。逆転でオリックスにVをさらわれてしまう。後半戦の戦犯を
今関と呼ぶ者がいるならば、前半の勝利の立役者も紛れもなく今関。
誰も彼を責めることなどできなかったはずだ。


以後、西崎やK・グロスらとファイターズのローテーションを担っていく
存在へと期待していたが、どこか同世代の岩本勉同様、一度打たれ
だしたら歯止めが効かなくなる傾向があり、完全に首脳陣からの信頼
を得るまでには至らなかった。また、97年1勝、98年は勝といった
具合に、隔年ごとに好不調の波が押し寄せてくるのも、この選手の特徴
だった。

しかしながら、筆者はわりとこの今関の「投姿」が好きだった。当時の
ファイターズの選手にしては珍しく、【闘志】を前面に出して打者に向
かっていくタイプ。投げる度に発する『エイヤッ!』の威勢の良い掛け
声も、いかにも闘将・上田利治前監督好みで気に入られていた。

光り輝いていた頭同様、あの年に放った鮮烈な輝きは決して色あせ
ることなく、しっかりとファンの脳裏に刻まれていることだろう‥


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